Comment aider les enfants à surmonter un événement horrible comme une fusillade?

Child psychologist having conversation with defiant little girl

La fusillade qui a coûté la vie à 19 enfants et deux enseignants dans une école du Texas oblige les parents et les écoles à se demander une fois de plus comment parler de la violence aux enfants.

Des experts ont déclaré au Times qu’il s’agissait de conversations complexes et délicates, mais également vitales – en particulier pour les enfants d’aujourd’hui, qui ont enduré une pandémie.

« Et maintenant, en plus de tous ces facteurs de stress chroniques liés à la pandémie, de nombreux enfants et familles peuvent être accablés par la peur supplémentaire d’envoyer leurs enfants à l’école », a déclaré Katherine Williams, psychologue pour enfants et adolescents et professeur de psychiatrie à l’UC San Diego.

Voici quelques conseils suggérés par les experts.

  1. Prenez des nouvelles de votre enfant et parlez-lui de ses préoccupations.

Selon les professionnels de la santé mentale, la première chose que les parents doivent faire est de s’assurer que leur enfant ou leur adolescent sait qu’ils sont prêts et disponibles pour lui parler.

Commencez toujours par demander à votre enfant ou à votre adolescent ce qu’il a déjà entendu au sujet de l’événement, a déclaré Mme Williams. Les parents peuvent le faire en posant des questions ouvertes et en répondant calmement aux questions d’une manière simple et adaptée à leur développement. Les jeunes enfants n’en ont peut-être pas entendu parler, mais les enfants plus âgés ont peut-être regardé des vidéos d’actualité pendant la journée d’école.

Aidez votre enfant à identifier ses sentiments à l’égard de la fusillade, a déclaré Mme Williams. Une bonne façon de le faire est de montrer l’exemple en exprimant ce que vous ressentez. Par exemple, vous pouvez dire : « Je me sens inquiet pour ces familles au Texas. Comment te sens-tu en ce moment ? » Puis aidez l’enfant à trouver des moyens de faire face à ces sentiments difficiles, par exemple en parlant des personnes qui apportent leur aide lors de telles tragédies.

2. Donnez aux enfants un sentiment de contrôle.

Les enfants peuvent avoir l’impression que le monde leur échappe et qu’ils ne peuvent pas y faire grand-chose. Mais il est important qu’ils ne se sentent pas impuissants, a déclaré Richard Weissbourd, professeur de psychologie à Harvard, dont les travaux portent sur la vulnérabilité et la résilience dans l’enfance.

Cela est particulièrement vrai pour les adolescents, qui sont plus enclins à se sentir désabusés et cyniques. Encouragez vos enfants à transformer leur « passivité en activité », a déclaré M. Weissbourd. S’ils sont très attachés au contrôle des armes à feu ou à la sécurité dans les écoles, laissez-les s’impliquer dans des actions politiques ou de plaidoyer. « Tout ce qui peut les aider à sentir qu’ils peuvent avoir un impact sur ce problème, que cela aura moins de chances de se reproduire s’il y a une action collective, est vraiment important.

Parlez avec les adolescents de ce qu’il a fallu faire pour sortir des périodes sombres de l’histoire, et de notre responsabilité dans des situations comme celle-ci – que nous « devons faire pression pour obtenir le changement que nous voulons », a dit Mme Weissbourd.

Les plus jeunes peuvent également envoyer des notes de remerciement aux ambulanciers, aux agents de la paix et aux enseignants qui ont contribué à sauver des vies à l’école, « ce qui aide l’enfant à sentir qu’il a de l’espoir, ainsi qu’un certain contrôle dans ce qui semble être un monde effrayant en ce moment », a déclaré Williams. « Les enfants peuvent aussi faire des cartes avec des mots de soutien pour les autres enfants de l’école primaire Robb, ce qui peut les aider à traiter leurs propres sentiments. »

3. Donnez aux enfants des informations rassurantes sur leur sécurité.

Les parents doivent immédiatement rassurer les enfants sur leur sécurité – une pratique qui s’étend à tous les survivants de traumatismes.

Avec les enfants plus jeunes, les adultes peuvent expliquer tout ce qu’ils font pour assurer leur sécurité, comme verrouiller les portes et organiser des exercices d’urgence.

Les parents peuvent et doivent également dire à leurs enfants que l’école est un lieu sûr pour eux.

4. Traitez les enfants en fonction de leur âge.

Ne donnez aux jeunes enfants que des informations brèves et simples. Ces enfants sont moins verbaux, ils peuvent donc communiquer leur anxiété en dessinant ou en jouant. Répondez à leurs questions en donnant des détails, mais ne les surchargez pas.

Pour les jeunes d’âge moyen et secondaire, des conversations plus détaillées seront appropriées. Le meilleur endroit pour avoir cette conversation dépend de l’adolescent – cela peut être dans la voiture ou en présence d’un ami, au lieu de s’asseoir et de parler de l’événement en tête-à-tête.

5. Limitez l’exposition aux médias.

Cela vaut pour les jeunes de tous âges. Les images violentes peuvent provoquer un traumatisme secondaire. Les symptômes de ce traumatisme chez les enfants comprennent la fatigue chronique, la colère, les problèmes de concentration et la peur. De plus, des informations inadaptées au développement peuvent provoquer de l’anxiété et de la confusion. Pour les jeunes enfants, « chaque fois qu’ils regardent les informations, ils ont l’impression qu’il s’agit d’un nouvel événement et non de la répétition d’un même événement. Il est important pour eux de ne pas trop regarder », a déclaré Carol Vidal, psychiatre pour enfants et adolescents à l’université Johns Hopkins, au Times en 2019.

Si les enfants plus âgés comprendront cette différence, l’exposition prolongée à des images et des détails graphiques est également nocive pour eux.

6. Donnez l’exemple d’un comportement sain.

Les enfants captent tout ce que leurs parents disent et font. Les parents peuvent donner l’exemple en éteignant la télévision, la radio ou les médias sociaux. Il peut être constructif pour les parents de reconnaître que le fait de regarder ou d’entendre constamment parler d’un incident violent les rend eux aussi anxieux ou craintifs.

Mais les parents doivent préciser qu’ils gèrent leurs propres émotions et que leur enfant n’a pas besoin d’être fort pour eux, a déclaré Jonathan Vickburg, un thérapeute conjugal et familial agréé qui traite les enfants victimes de traumatismes.

Une façon d’y parvenir est de parler à d’autres parents, a déclaré Weissbourd. Découvrez comment ils se sentent et comment ils choisissent de discuter de la tragédie avec leurs enfants. « Nous avons tous été bouleversés par cette tragédie, et nous avons tous besoin d’accroître notre capacité d’adaptation collective et notre sagesse pour surmonter cette épreuve », a-t-il déclaré.

Il est naturel d’être anxieux en ce moment. Mais si vous ne gérez pas vos réactions, vous risquez d’aggraver ou même de déclencher l’anxiété de votre enfant. M. Weissbourd recommande de faire une promenade, de méditer, de limiter l’écoute des nouvelles (en particulier les images pénibles) et de passer du temps avec des proches comme stratégies d’adaptation.

7. Maintenez des routines.

S’en tenir à des routines régulières peut être rassurant et aider les enfants et les adolescents à conserver un sentiment de normalité.

Cela peut être difficile dans les heures et les jours qui suivent immédiatement un événement traumatisant, a déclaré Mme Vickburg, mais les parents peuvent tout de même aider leurs enfants à mettre de l’ordre dans leurs journées – par exemple, en continuant à dîner en famille, à faire leurs devoirs ou à passer du temps avec leurs amis.

Pour les adolescents en particulier, il est important de leur donner plus de temps pour être avec leurs amis. Cela les aide à établir une normalité et à se connecter à leur réseau de soutien.

8. Ayez un plan.

Passez en revue les procédures de sécurité à l’école et à la maison. Faites en sorte que les enfants sachent qui appeler, où se rencontrer et comment communiquer en cas d’urgence. Cela aide les enfants à se sentir en sécurité et à savoir que les adultes contrôlent la situation.

9. Observez l’état émotionnel des enfants et demandez de l’aide si nécessaire.

Selon les experts, la majorité des enfants sont résilients et ne présentent pas de symptômes à long terme après un événement ponctuel. Immédiatement après un incident violent, ils peuvent ressentir de l’anxiété et de la peur. Certaines personnes proches de l’incident peuvent également avoir des difficultés à dormir ou être nerveuses.

Surveillez les changements de comportement, d’humeur, d’appétit ou de sommeil. Vous devez également surveiller l’évitement de l’école, l’isolement social et l’augmentation des crises de colère, a déclaré M. Williams. Lorsque de tels symptômes persistent dans le temps et commencent à affecter le fonctionnement d’une personne, une aide professionnelle peut être nécessaire.

Autres conseils
L’Association nationale des psychologues scolaires (National Assn. of School Psychologists) propose des lignes directrices pour expliquer les événements violents à des enfants d’âges différents. Selon les experts, il est important d’utiliser un langage adapté à l’âge et de répondre aux questions sans ajouter à la confusion. Extrait de la fiche de conseils de la NASP :

« Les enfants du début de l’école primaire ont besoin d’informations brèves et simples, qui doivent être équilibrées par l’assurance que leur école et leur maison sont sûres et que les adultes sont là pour les protéger. »
« Les enfants du deuxième cycle de l’école primaire et du début du collège poseront plus volontiers des questions pour savoir s’ils sont vraiment en sécurité et ce qui est fait dans leur école. Ils peuvent avoir besoin d’aide pour distinguer la réalité de l’imaginaire. Discutez des efforts des responsables de l’école et de la communauté pour assurer la sécurité des écoles. »
« Les élèves des collèges et lycées auront des opinions fortes et variées sur les causes de la violence à l’école et dans la société….. Insistez sur le rôle que les élèves ont à jouer dans le maintien de la sécurité dans les écoles en suivant les directives de sécurité de l’école … en communiquant tout problème de sécurité personnelle aux administrateurs de l’école et en obtenant un soutien pour leurs besoins émotionnels.
Le bureau de l’éducation du comté de Los Angeles propose également ces ressources pour aider les parents et les éducateurs :

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